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Memo a la EPA: Manténgase firme en las normas sobre petróleo y gas

11 de abril de 2012

La semana que viene, la EPA publicará las normas definitivas de rendimiento de nuevas fuentes (NSPS) para las emisiones atmosféricas convencionales de la industria del petróleo y el gas natural. Las normas deben exigir la captura de cientos de miles de toneladas de emisiones formadoras de smog emitidas anualmente por esta industria, junto con millones de toneladas de metano.

El metano -componente principal del gas natural- es tanto un valioso combustible como un potente contaminante, 25 veces más potente que el dióxido de carbono como impulsor del cambio climático en un periodo de 100 años. Las emisiones de metano de las explotaciones de petróleo y gas de Estados Unidos calientan el clima mundial tanto como el 16% de todo el CO2 de las centrales eléctricas de carbón de Estados Unidos . Con una norma firme, esas emisiones se reducirán en una cuarta parte, por lo que la EPA tiene claramente una excelente oportunidad para empezar a abordar este peligroso contaminante climático.

Además, dado que todos los pronósticos gubernamentales y privados prevén un aumento del uso del gas natural para generar electricidad, la demanda de gas natural seguirá aumentando, incluido el gas natural producido a partir de pozos fracturados hidráulicamente ("fracked"). El uso de "terminaciones verdes" o "terminaciones de emisiones reducidas" (REC) en los pozos fracturados puede ayudar a evitar la liberación de contaminación convencional y de metano que, de otro modo, se disparará con el auge de la fracturación en todo el país. Por tanto, en el centro de las normas finales debe estar el requisito de capturar la explosión de la contaminación de los pozos de gas natural recién fracturados y refracturados utilizando tecnología de "terminación verde".

Sin embargo, a pesar de que la EPA ha demostrado que las terminaciones ecológicas podrían realmente hacer dinero para la industria del gas, ya que en última instancia pueden vender el gas natural capturado de una terminación ecológica, los grupos de presión de la industria afirman que el coste de la terminación ecológica es demasiado alto. La industria afirma además que los flujos de gas que contienen menos de un 10% de compuestos orgánicos volátiles ("COV", contaminantes que suponen un importante riesgo para la salud del público) son insignificantes y no deben ser regulados. Además, defienden la quema en antorcha, afirmando que bastaría con quemar el metano y los COV liberados tras la fracturación.

Todas estas afirmaciones son falsas, y alarmantes para quienes se preocupan por el impacto de esta industria en el clima y la salud. Los vertidos de gas que contienen menos del 10% de COV son, de hecho, bastante significativos cuando se liberan cientos de toneladas de gas al aire en poco tiempo. Y el tonelaje de COV de estas fuentes es muy importante, y al capturarlo también se captura bastante metano que daña el clima. La quema es una solución muy burda e ineficaz cuando la terminación ecológica es una tecnología fácilmente disponible y barata. La quema no es, desde luego, el "mejor sistema de reducción de emisiones" que exige la ley.

Además, el metano emitido al aire durante el proceso de fracturación es tan perjudicial para el medio ambiente que debería ser regulado por sí mismo. La norma propuesta por la EPA no lo hace, pero al menos los beneficios del metano que se derivan de la regulación de la contaminación convencional causante del smog no deben perderse por una norma debilitada.

Esta semana, CATF y otros enviaron una carta a la Casa Blanca insistiendo en que la Administración se mantenga firme en la promulgación de normas estrictas de rendimiento para la industria del petróleo y el gas: los primeros límites federales a la contaminación atmosférica de los pozos de gas natural fracturados. Todas las medidas exigidas por estas normas son de sentido común, ya se utilizan en estados como Colorado y Wyoming, y son rentables. El debilitamiento de las normas, como defiende la industria, permitirá la liberación de grandes cantidades de contaminación atmosférica peligrosa, contaminantes que forman el smog de ozono y que contribuyen al cambio climático. Esta contaminación es una amenaza para nuestros hijos, nuestras comunidades y nuestro planeta.

La EPA debe resistir los llamamientos de los grupos de presión de la industria para debilitar las normas de rendimiento del petróleo y el gas. Si la Agencia no lo hace, las amenazas para la salud pública y el clima aumentarán drásticamente a medida que el boom de la perforación de gas natural se expanda hacia nuevas regiones de gas de esquisto de nuestro país. Ahora más que nunca, necesitamos una norma NSPS fuerte.

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